Sólo en África, una aventura de Mountain Bike en Sudáfrica

“Antes de salir, hay unas normas esenciales que tienes que saber para sobrevivir en la naturaleza. En caso de un ataque de elefante, coge tu bici por el tubo superior, da media vuelta y pedalea tan fuerte como puedas mientras yo dibujo una línea de spray de pimienta en el suelo. Si los búfalos cargan, quédate quieto y hagas lo que hagas, no te muevas. Si hay un árbol cerca, escálalo”.

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Esto es solo el comienzo de las instrucciones de seguridad de nuestro guía, Anton. Si no lo tenía claro antes, ahora sí. Esto no es un paseo en el parque. Es serio. Si alguna vez has visitado un parque nacional de vida salvaje en África, sabrás que bajo ninguna circunstancia deberías salir de tu vehículo. Todo con lo que viajamos son nuestras bicis. Y Anton. Aunque Anton esté equipado con muchos conocimientos, un arma, spray de pimienta y una bocina de aire, ¿será suficiente si nos encontramos cara a cara con una manada de animales salvajes? Tendrá que serlo. No hay plan B. ¡Bienvenido a la naturaleza salvaje de África!

Aventura en Mountain Bike en sudáfrica

Sus instrucciones de seguridad continúan: “Si nos encontramos con rinocerontes, esperemos que sean rinocerontes blancos. Son pacíficos y relativamente inofensivos. Pero si son rinocerontes negros es una situación completamente distinta. Quedaos totalmente quietos y no hagáis ruido. Si el rinoceronte parece beligerante, retiraos al arbusto más cercano y no os mováis. El rinoceronte se parará, bufará y hará un ruido enfadado. Pero por suerte, ve bastante mal, y no os encontrará si os quedáis fuera de su campo de visión en el arbusto y os mantenéis quietos. Luego están los felinos grandes. Lo mismo aquí: estad tranquilos. En ningún caso corráis u os alejéis, porque el felino os verá como presa. Retiraos lentamente pero con la mirada en el depredador. En general, los animales se asustan más de nosotros, los humanos, y rara vez hay enfrentamientos”.

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Esperemos que Anton esté en lo cierto. Él es uno de los 14 propietarios que comparte las 27.000 hectáreas de la Reserva de Caza Selati. La reserva es privada y no está abierta al público, a menos que conozcas a alguien como Anton. Entonces incluso puedes montar en MTB por el parque. El parque alberga una increíble cantidad de pájaros, antílopes, gacelas, cebras, cocodrilos, pero también el “Big Five”: leones, búfalos, rinocerontes, elefantes y leopardos. Antes de nuestro tour, me preguntaba si veríamos todos esos animales. Pero ahora, no estoy seguro de si quiero hacerlo.

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Salimos en nuestras bicis. Me refiero a Paul y a mí. Paul Ingpen es la razón por la que estoy en este viaje. Como editor de varias revistas en Sudáfrica, además de revistas sobre triatlón, golf y running, también edita una sobre mountain bike. Regularmente, protagoniza mis historias fotográficas. Cuando me llamó y me preguntó si quería hacer una historia en bicicleta en una reserva de caza con el “Big Five”, no dudé lo más mínimo. Y dijo que debería traer a alguien. “¿Qué tal Fränzi, que estaba en portada los dos últimos trabajos?”, pregunté. “¡Perfecto!”. Y así, Fränzi Gobeli y yo nos encontramos de camino desde Suiza hasta Sudáfrica.

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Una vez allí, Zandri Strydom se une a nuestro grupo. Esta corredora de Specialized de 19 años es el talento joven más prometedor del mountain bike de Sudáfrica, y ya ha ganado títulos nacionales y continentales. Con Anton, nuestro grupo está completo. Un gran terrateniente, un apasionado mountain biker y aventurero a quien confiamos nuestras vidas.

A la derecha: guepardos

Aventura en Mountain Bike en sudáfrica guepardos

Dejamos nuestro equipaje a las seis y media de la mañana, una media hora antes del amanecer. Queremos aprovecharnos de la bonita luz de la mañana para las primeras fotografías. En junio, el hemisferio sur es muy frío, y me alegro de haber traído mi chaqueta de plumas, porque hasta que el sol aparece, la temperatura está pocos grados por encima de cero. Todos nos mantenemos cerca de Anton.

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Nos sobresaltamos con cada ruido y chasquido de ramas. ¿Quién sabe? Podría ser un elefante pidiendo el desayuno. O un leopardo que ha decidido que comida con ruedas sería una alternativa sabrosa. Incluso Anton parece tenso. Nuestra falta de conocimiento se manifiesta como miedo, en fuerte contraste con el respeto obvio que tiene él por su entorno.

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Pedaleamos sin palabras y con aprensión por las pistas bacheadas. De repente, Anton frena y levanta la mano: ¡Parad! Algo parece estar moviéndose delante. ¡Nos acercamos lentamente y vemos dos guepardos en un montículo de tierra tomando los primeros rayos de sol! Nos ven y no parecen particularmente molestos con nuestra presencia. Mantenemos las distancias. No porque supongan una amenaza, si no porque queremos darles su espacio. Y por supuesto quiero disparar unas fotos antes de que los felinos se vayan.

Nunca en la vida me habría imaginado a mí sacando fotos de ciclistas y guepardos. Sigilosa y cuidadosamente rodeamos a los animales por detrás. Todo lo que tengo que hacer es cambiar mi posición para así poder disparar a los felinos y ciclistas desde un ángulo diferente. Después de 10-15 minutos, nuestros animales modelos ya han tenido suficiente y abandonan su soleada colina. ¡Qué espectáculo para el primer día!

Pista 25. Despejado para despegar

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Pero íbamos a tratar con más que solo guepardos. En los próximos tres días, vemos prácticamente todo lo que te puedas imaginar si te ves montando en bici a través de una reserva de caza en África: rinocerontes y elefantes desde una buena y segura distancia; manadas de cebras y sus crías pastando bajo el sol de la mañana; jirafas mordisqueando en las hojas más altas de las copas de los árboles; y más de 50 especies diferentes de mamíferos de tamaño mediano y grande que consideran al parque su casa.

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Cruzamos la reserva de oeste a este, zigzagueando de un lado al otro y haciendo de 40 a 60 kilómetros cada día. Vamos mayormente en 4×4, y antes y ahora, Anton nos lidera a través de la naturaleza, siguiendo los caminos trillados de los rebaños de animales. No hay rutas preparadas aquí, simplemente atravesamos las vastas extensiones, parando para hacer descansos en abrevaderos. Aquí nos recibe nuestro vehículo de apoyo para proveernos de agua y comida.

Pedaleamos por puentes viejos y entre formaciones de granito salvaje, y de repente nos encontramos en una carretera ancha en la mitad del desierto. Es muy extraño ver este asfalto negro de autopista con una línea en el medio cuidadosamente pintada en mitad de la nada. Pero algo parece distinto: la autopista solo tiene unos cientos de metros y está marcada con un gran 25. Ahí es cuando me doy cuenta: ¡estamos en una pista para aviones! Por suerte, no es un aeropuerto de una ciudad, así que corremos arriba y abajo por la pista varias veces.

Rudi, el jefe de la brigada Contra la Caza Furtiva

Mientras aún estoy disparando algunas fotos de mi equipo por el asfalto abandonado, se acerca una pick-up blanca. Cuando el vehículo se detiene, veo las letras en las puertas: Brigada Contra la Caza Furtiva. Un hombre enorme sale de la camioneta, sonriendo de oreja a oreja y se presenta: “¡Hola chicos! Soy Rudi”.

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Rudi es lo que te imaginarías que es un ranger. Fuerte como un oso, está al frente de un equipo de cinco rangers que vigilan el parque. “De hecho, necesitaríamos una tropa de al menos 15 para un parque de este tamaño. Desafortunadamente, no tenemos ese presupuesto, así que hacemos lo mejor que podemos con nuestro equipo pequeño para mantener a los cazadores furtivos fuera del parque”, explica.

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Estoy deseoso de conocer más acerca de su excitante trabajo y Rudi abiertamente me cuenta sus deberes y retos. “Tenemos un helicóptero y un par de pick-ups a nuestra disposición. Las usamos para monitorizar y contar la población bajo nuestra supervisión. El mayor problema son los cazadores furtivos, que normalmente viajan aquí desde fuera para llevar a cabo sus operaciones. Su objetivo son los rinocerontes. Un cuerno de rinoceronte pesa entre 5 y 10 kilogramos. En el mercado negro en Asia, alcanzan hasta los 30.000 dólares americanos por kilo. Los furtivos, que están en lo más profundo de la cadena de suministro, solo consiguen una fracción de eso. Las bandas criminales de Asia son las que contratan la cacería y venden el cuerno a Vietnam o China”.

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Sin embargo, Rudi y su tropa están del todo indefensos ante los furtivos. Proactivamente vencen a los criminales y les quitan los cuernos de los rinocerontes. Para ello, un veterinario seda a los animales. Como explica Rudi: “En indoloro para el animal y puede marcar la diferencia entre la vida y la muerte. La parte mala es que el cuerno de un rinoceronte es como las uñas de una persona y crece después de dos a tres años, por lo que todo el proceso se tiene que repetir. Definitivamente, tenemos un trabajo a largo plazo asegurado”, se ríe Rudi.

Hablamos durante mucho rato, y Rudi me enseña su chaleco antibalas y su arma. Me cuenta historias y anécdotas de su vida, y podía haber estado hablando con él durante horas. Pero debemos seguir rodando. Nuestra siguiente parada, el Parque Nacional Kruger.

De turistas a atracción principal

Después de cuatro días apasionantes, continuamos hacia el noreste. Paramos justo antes del Parque Nacional Kruger, en Masisi. La pequeña aldea está más o menos a 20 kilómetros de Pafuri Gate, la entrada más al noreste de la mayor reserva natural de Sudáfrica.

Masisi Aventura en Mountain Bike en sudáfrica

Esta vez aprovechamos el tiempo para coger comida para los próximos días y dar una vuelta en las bicis. Paul se da un capricho afeitándose en una barbería al aire libre, mientras Fränzi, con su pelo rubio, enseguida se convierte en el foco de atención de los niños de la aldea. Sumado a las habilidades de Zandri con los caballitos, en poco tiempo se agrupa una gran multitud.

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Los roles se revierten rápido, y nosotros, los turistas blancos, nos transformamos de visitantes a principal reclamo de las cámaras de los móviles de los aldeanos. Después de visitar la escuela, que incluye lecciones de mountain bike para los niños y niñas, va siendo hora de movernos a la segunda parte de nuestro safari en bici.

Con Shiluva en la Tierra de los Makuleke

Shiluva nos espera al otro lado de Pafuri Gate. Es una de las pocas mujeres rangers y nos acompañará en los días venideros. Más del 90% de sus compañeros son hombres. Shiluva pertenece a los Makuleke, que nos han invitado a su tierra. La parte más al noreste del parque nacional hace frontera con Zimbabue y Mozambique. Porque está lejos de Johannesburgo, este parque es otro lugar curioso y tiene pocos visitantes. Este territorio pertenece al Parque Nacional Kruger, pero, en cierta manera, no.

Ranger Shiluva - Aventura en Mountain Bike en sudáfrica

Aunque estemos dentro de los límites del parque Kruger, los Makuleke han negociado un acuerdo especial; han unido sus tierras a la reserva natural, pero las ganancias por las entradas y las noches de estancia van para la comunidad. Además, la mayoría de empleados los cogen de la comunidad y se aplican otras normas en comparación con el resto del área. Una de ellas incluye que esté permitido moverse en mountain bike, pero naturalmente bajo supervisión de uno de los rangers. ¡Estamos de suerte!

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Los siguientes tres días Shiluva nos guía por “su” tierra. Siempre salimos pronto por la mañana y terminamos por la tarde. Aquí, como en la Reserva de Caza Selati, las rutas en bici no son especialmente exigentes, pero lo compensan siendo más emocionantes y variadas. Pedaleamos principalmente en las bien utilizadas roderas de los 4×4, y de vez en cuando tomamos desvíos por hierbas altas y arbustos.

Necesitamos un poco más de lo previsto para alcanzar los 40 a 60 kilómetros diarios. Hacemos paradas frecuentes, viendo a monos llevar a sus crías a la espalda, cocodrilos tomando el sol en las riberas de los ríos, manadas de hipopótamos resoplando alegremente en el agua y desfiles de elefantes abriéndose paso entre los arbustos.

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En la última noche le pedimos a Shiluva que nos muestre su lugar favorito. Escala a los mandos de un Range Rover convertido y la seguimos en las bicis colina arriba hacia unos magníficos baobabs que tienen centenares de años. Desde aquí, tenemos una maravillosa vista del parque, y los últimos metros de nuestra aventura nos llevan pedaleando hacia el sol africano.

Shiluva ya nos espera debajo de la colina con un gin tonic. Escuchamos sus historias, embelesados, rodeados por sonidos de animales. Pedaleamos en la oscuridad hacia las tiendas, guiados únicamente por las luces del 4×4. Después de una semana por la naturaleza africana, una vez más me doy cuenta de que lo más emocionante no es lo que pasa sobre las ruedas de 29 pulgadas, sino los encuentros con gente como Anton, Rudi, Shiluva y el tiempo que pasamos con ellos.

Gracias, Paul, por llamarme y preguntar: “¿Marty, te vienes a Sudáfrica para una aventura inolvidable en bicicleta?” ¡Qué razón tenía! ¡Ha sido el viaje de mi vida!

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